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2019年7月16日 (火)

灼熱の地底の結晶の中で生き続けていた生物

洞窟の中で採取された結晶の中に、5万年前から生き続ける生物が発見された。メキシコのナイカ洞窟の結晶の中に閉じ込められていた生物だ。

NASA(米航空宇宙局)の研究者チームがメキシコのナイカの洞窟の底で発見したのは、40あまりの生物──微生物やウイルスだった。結晶の中で身動きできなくなっていたが、それらの生物は生きていて、あえて年齢をつけるならば約5万歳だ。

この発表は、2月17日にボストンで開催された米科学振興協会のカンファレンスにおいて、NASA宇宙生物学研究所のリーダー、ペネロープ・ボストンが、発表を行った。地球上の生命がどれほど驚異に満ちているか、あるいは長命でありうるかについては、これまでも何度か発表されてきているが、この日の発表は、「微小なタイムマシン」という表現のもと「生命を超えた存在の一形態」とさえ定義するものだった。

ナイカはメキシコ北部チワワ州にある洞窟地帯で、極限状況にある場所だ。温度が非常に高く、研究者たちは作業をするために一種の宇宙服と氷のうを身にまとわなければならなかった。それにもかかわらず一度に20分あまりしか洞窟の中にとどまることができなかった。

微生物は、800mの深さから白日の下に出された。それは、現在知られているほかのあらゆる微生物と完全に異なっている。たとえば、遺伝学的観点でいえば、そのもっとも近い類似種とでさえ10パーセントほど異なっている(これは、人間とキノコとの違いくらいだ)。

驚くべきことは、この生物の年齢だけではない。というのも、数年前には氷と塩の中で凍結した約50万歳の微生物が発見されているからだ。今回のナイカの場合は、鉛と亜鉛という無機物の基層の中で眠ったままだったという事実がある。

この発見そのものは、どうやらそこまで新しいものではないようだ。しかし、科学誌ではまだ発表されていないし、NASAもこれまでボストン氏に対して情報を広める許可を与えてこなかった。微生物に対するテストはまだ行われている最中で、情報にはまだ多くの裏付けが必要らしい。

ボストン氏は、何年も前からこのような地球上の生命の特殊な形態を探し求めて、さまざまな地域由来のサンプルを研究をしている。それゆえ、彼女にとってはそう驚くことではないようだ。「地球上の生命がどれほど頑丈でありうるかについての例が、もうひとつ現れたに過ぎません」と彼女は語っている。

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井垣義稀

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